西播

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井戸水を沸かした湯船に漬かる常連客
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井戸水を沸かした湯船に漬かる常連客
脱衣所で世間話を交わす常連客
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脱衣所で世間話を交わす常連客
店の裏に延びる都湯の煙突
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店の裏に延びる都湯の煙突
2018年に創業100年を迎え、脱衣場に掲げられたメッセージ
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2018年に創業100年を迎え、脱衣場に掲げられたメッセージ
脱衣所に鎮座する招き猫
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脱衣所に鎮座する招き猫

 西播地域の港町、兵庫県相生市に創業101年を迎えた銭湯「都湯(みやこゆ)」(同市相生3)がある。相生湾の造船業とともに誕生し、労働者や住民の汗を洗い流してきた。家庭に風呂が普及したため、兵庫県内の銭湯は約50年で10分の1に激減した。西播で唯一の銭湯となった都湯も廃業の危機にさらされている。銭湯好きの記者が店主や常連客に話を聞きながら兵庫県最西端の老舗の歩みをたどった。(伊藤大介)

 石造りの門柱と外壁に囲まれた木造2階建ての店。創業者の宮崎與之治(よのじ)さん(1888~1970年)が姉キトさんと撮ったモノクロ写真に面影が残る。

 店のシャッターが上がる午後4時半、門柱を抜けた入り口に、5代目の一一(かずいち)さん(71)の妻悦子さん(69)がサルスベリの花を盛った。常連客の女性(82)がのれんをくぐり、めでた。「きれいやねえ」。続けて入ってきた高齢の男性が「歩いて来るのがしんどいわ」とぼやくと、「この近い距離でしんどい言うたら寝たきりになるで」と悦子さんが笑顔で返す。70、80代の客がぽつぽつと訪れ、都湯の1日が始まった。

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 縦長の浴室は膝上ほどの浅い浴槽と、深い湯船に分かれている。井戸水を沸かした41度の湯に漬かると、体の疲れがほどけていく。上がった後もまだほくほくと温かい。

 脱衣所にある小さな冷蔵庫には冷水と麦茶が用意されていた。風呂上がりの喉をきゅっと潤してくれる。JR相生駅前から通う女性(85)は「冬は芯からぬくもる。1人暮らしで風呂掃除は面倒だし、助かってるわあ」。

 近くに住む男性(82)も風呂掃除は苦手。広々した湯船を好んで都湯にやって来る。「小さい頃から銭湯に通ってたしね。この辺りは7、8軒あったなあ」と振り返る。プロ野球中継を観戦しながら世間話に花が咲いた。

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 都湯が創業したのは1918(大正7)年。大正期に日本最大の商社となる鈴木商店が相生の造船所を傘下に収め、播磨造船所を設立した2年後のことだ。

 鈴木商店記念館によると、巨額の投資により、従業員は設立時の200人から3年で6千人に膨らんだ。急増した労働者の住環境を整えるため社宅群や商店街が整備された。造船所の周辺は、長屋住まいの従業員の需要に応えるべく、都湯などの銭湯が林立した。

 27年、鈴木商店は経営破綻したが、その後も造船業の隆盛は続き、60年に播磨造船所は石川島重工業と合併して石川島播磨重工業になった。都湯の近くに住む男性(82)は「銭湯はいつも芋の子を洗うような状態だった。子どもの頃、水中メガネを着けて湯船に潜ったら濁って何も見えなかった」と笑った。

 80年代、造船業は冬の時代へ。石川島播磨重工業は新造船事業から撤退し、相生市の人口減少に拍車が掛かった。家庭に風呂が普及し、天然温泉やサウナが売りの白龍(ペーロン)城(同市那波南本町)、スーパー銭湯が台頭。銭湯の客足は遠のいた。

 兵庫県内の銭湯はピークだった67年の985軒から約100軒に減り、現在、姫路・西播地域に残るのは姫路市の5軒と都湯だけ。

 都湯は近年、赤字が続く。昨年末には5代目の一一さんが大病を患い、3カ月休業を余儀なくされた。

 「祖父から受け継いだ銭湯をつぶしたくないが、年金で赤字分を穴埋めしている状態」と一一さん。今年いっぱいで継続の可否を判断するという。

 午後4時半~8時。月、木曜休み。都湯TEL0791・22・6108

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 101年もの歴史を重ねてきた都湯だが、置かれている現状は厳しい。

 常連客は70~80代と高齢化し、デイサービスの利用や入院を理由に離れていった。1日の客数はわずか十数人。月の売り上げは約10万円。湯を沸かす重油代12万円にも届かない。

 さらに、店主の宮崎一一さんは昨年12月、食道がんと胃がんの手術を受けた。本業の海鮮料理店「みやざき」(相生市相生)は閉めたまま。再開を検討するが、「銭湯との両立はなかなか気力、体力がついていかん」と漏らす。

 もはやいつなくなってもおかしくない西播地域の銭湯文化。都湯で湯船に漬かり、港町の歴史を感じてほしい。

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